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Mikko commence par un podium

L’épreuve inaugurale de la saison WRC 2008 a été le théâtre de la bagarre attendue entre les champions en titre Castrol Ford Abu Dhabi et Citroën, les rois de l'asphalte à l’heure actuelle.
Alors que Sébastien Loeb est devenu le premier pilote à décrocher cinq victoires consécutives au rallye de Monte Carlo, la deuxième place de Mikko Hirvonen a incité le français à admettre que le finlandais serait un adversaire difficile lors des épreuves se disputant sur neige ou gravier. Le pilote finlandais de l’écurie Ford a décroché pour la première fois un podium à Monte Carlo, alors que son coéquipier Jari-Matti Latvala, à l’occasion de ses débuts avec l’écurie officielle, a permis à Ford d’empocher des points supplémentaires.
Le coéquipier de Loeb, Dani Sordo, a remporté la première spéciale de l’année, avant que le champion en titre ne pose son empreinte sur l’épreuve. Hirvonen menait l’écurie Ford en troisième position après avoir ralenti sur les parties verglacées des 10 derniers kilomètres de la deuxième spéciale, mais son nouveau coéquipier Jari-Matti Latvala a été victime de la nouvelle réglementation sur les pneus, qui interdit aux pilotes d’utiliser la mousse anti-crevaison. « J'ai heurté un rocher et j’ai cassé la roue, » a-t-il déclaré. « Comme il restait 100 kms, nous avons été obligés de nous arrêter pour la changer, ce qui n’aurait pas été le cas l'année dernière, » disait-il encore.
Lors des spéciales du vendredi, les risques dus à la neige et au verglas se sont estompés en raison de la hausse des températures. Hirvonen a accentué son avance sur le pilote Subaru Chris Atkinson, se rapprochant du même coup de la seconde place occupée par Sordo, derrière un Loeb qui s’était rapidement détaché. « Je vais devoir conduire proche de la limite jusqu’à la fin de l’épreuve, » a-t-il déclaré. « Je vise au minimum la seconde place. »
La ténacité de Hirvonen a été récompensée samedi, journée pendant laquelle une panne moteur a mis Sordo hors course, propulsant du même coup le finlandais en deuxième position.
Le changement d’itinéraire a permis le retour de l’épreuve sur le légendaire Col du Turini lors de la dernière spéciale, avant que cette première manche de la saison ne se termine en apothéose sur le circuit du Grand Prix. Avec plus de deux minutes d’avance, Loeb pouvait s’acheminer tranquillement vers sa cinquième victoire consécutive à Monte Carlo, mais la deuxième place était synonyme d’un bon début de saison pour Hirvonen et l'équipe Ford, qui laissait une nouvelle fois le reste des concurrents à distance.
La bataille pour la troisième place a connu son dénouement lors de la dernière spéciale, le nouveau pilote de Ford Stobart François Duval échouant à seulement 1,1 seconde d’Atkinson après avoir repris 19 secondes à l’australien au cours d’une dernière journée à suspense.
« C’est un début fantastique pour nous, Mikko a vraiment repris le flambeau de Marcus Gronholm » a indiqué le patron de l’équipe Castrol Ford Abu Dhabi Malcolm Wilson. « Nous disposons d’une équipe forte, et certaines des épreuves à venir s’annoncent favorables pour nous. J’ai été très impressionné par nos deux principaux pilotes, mais aussi par ceux de nos équipes satellites. »

Latvala vise la victoire
L’objectif du nouveau venu chez Castrol-Ford Jari-Matti Latvala est de décrocher sa première victoire en WRC cette année, tout en apportant son aide au leader de sa nouvelle équipe Mikko Hirvonen. « Mon objectif est d’être sur le podium aussi souvent que possible, mais mon rêve est également de gagner une manche de la série. » Selon Hirvonen, la régularité sera la clé dans la course au titre: « Je dois gagner aussi souvent que possible – mais si je n’y parviens pas je ne dois pas finir au-delà de la seconde place,» a-t-il déclaré.

Super2000 obtient le feu vert pour 2010
Il est prévu que les voitures WRC actuelles constituent le pilier de la série pour seulement deux saisons supplémentaires, avant que la nouvelle catégorie Super2000 ne les remplace. Le vice-président de la FIA Marco Piccinini l’a annoncé officieusement à la veille du rallye de Monte Carlo, et l'équipe Suzuki, nouvelle venue en WRC, a immédiatement confirmé qu'elle comptait utiliser une voiture Super2000 en compétition cette saison. Ford et Citroën ont également dévoilé qu’ils travaillaient au développement de voitures adéquates pour la nouvelle catégorie.

Pour trouver plus d'infos sur l'équipe Castrol Ford, visitez le site de Castrol France: http://www.castrol.com/castrol/genericsection.do?categoryId=8392000&contentId=6007251